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「俺は勲章を貰って法衣貴族になったのか?」

「はい」

 陛下との謁見を終えた俺は、再び馬車で王城から貴族が住む住宅街へと向かっていた。
 下級とはいえ他の騎士爵家に婿入りするアンディ兄さんは、現在その区画に居を構えているからだ。
 石畳で舗装された道をゆっくりと進む馬車の中で、俺は色々と疑問に思っている事をスズネから聞いていた。

「その双竜勲章ですが」

 王国には、様々な種類の勲章が存在している。
 久しく戦争も無いので、そのほとんどが大物貴族に順番に与える儀礼的な物であったり、軍や役所でも、組織運営に貢献した幹部などに順番に与える武勲とは程遠い物であったりする。
 あとは、比較的金を持っている商人などにも与えられる種類の勲章もあった。
 これは、彼らが叙勲されたと知ると、その名誉に相応しい国家への貢献という事で孤児院や慈善団体や教会に追加で寄付をしたり、叙勲を祝って多くの招待客をパーティーに呼んで金がかかったりする。
 多分、彼らが溜め込んでいる金を吐き出させる狙いがあるのであろう。
 他にもランクの低い勲章は、優秀な職人や広大な農地の開拓や用水路の掘削などに貢献した豪農。
 そして、名を挙げた冒険者なども叙勲の対象になるらしい。
 そして問題の双竜勲章であったが、これは武勲に対して与えられる物で、ここ二百年以上は誰も貰っていない勲章なのだそうだ。

 まだ俺は未成年だが、例外として俺のような継承権の無い貴族の子供を別家の当主として独立させたり、小さな娘しか残っていない家に婚約者として他の貴族の子供を入れる際に爵位を継がせたりする。
 そういうケースは、たまにあるらしい。

「ルーク様の場合は、単純に功績だけで貴族に任じられたのです」

 スズネの話によると俺は実家のファブレ家から籍が抜け、この度新しい別のファブレ家の当主になったという事らしい。

「領地はありませんが、年金は出るので法衣扱いになります。準男爵ですから、年に金貨30枚になります。役職には任じられていませんから、王都に滞在する義務はありません」

 続いて階位の話であったが、これは第1位から第9位まで存在している。

 第一位は陛下だけで、第二位は王妃殿下と王子二人と王女二人、第三位は他の王族や公爵のみで、第四位は侯爵と辺境伯、第五位は伯爵、第6位は子爵、第7位は、男爵、第8位は準男爵、第9位は、騎士爵である。

 そんな話をしている内に馬車は無事にアンディ兄さんが住む屋敷へと到着するのであった。

「何か、色々と大変だったようだね」

「はい、物凄く大変でした」

 約七年ぶりの再会の挨拶としてはどうかと思うのだが、いきなりアンディ兄さんに畏まられた話し方をされても困るので、俺としては良かったと思っている。

「そういえば、ルークの友人達には部屋で寛いで貰っているから」

「そうですか」

「では、私はこれで失礼しますわ」

「スズネ、本当に良いのか?」

「はい、その代わりちゃんと遊びに来てください」

「分かった」

「スズネ様。ルークが、お世話になりました」

 スズネは、自分の屋敷に戻ると言って再び馬車に乗り込む。
 馬車は、高位貴族街の方に向かって再び動き出していた。

「あれ・・?高位貴族街?」

「スズネ様は、ラングレー家のご令嬢だよ」

「ラングレー家?」

「公爵家のお姫様だよ」

「マジで」

 俺は、その言葉で驚いた。
 公爵家とは、王族の血が流れている貴族である。
 そんな人間にあの言葉は、不敬ではなかろうか。

「ルーク、そこは気にしなくてもいいよ。スズネ様が、ルークの言葉遣いを認めたんだから、公式の場はともかくそれ以外では普通に話すと良いよ」

 俺は、ホッと安堵した。

「さあ、案内するよ」

 貴族街でも、王城から近い位置に高位の貴族の邸宅が集まり、平民街に近い場所に下級貴族の邸宅が集まっている。
 住み分けがちゃんと成されていて、アンディ兄さんの屋敷というか婿入り先のザフト家は勿論、後者の方に属していた。
 とはいえ、さすがは王都に住まう法衣貴族の屋敷である。
 その門構えは、うちの実家とは比べ物にならない大きさであった。
 とても同じ騎士爵家だとは思えないほどだ。
 アンディ兄さんに案内されて屋敷に入ると、そこには六十歳前後に見える灰色の髪が特徴の品の良い男性と四十歳前後のブラウン色の髪の落ち着いた感じの中年女性。
 そしてまだ二十歳には見えない中年女性と同じブラウン色の髪を肩まで伸ばし、瞳も同じ色をした少し落ち着いた感じの美少女が待ち構えていた。

「僕が婿入りをしたザフト家の家族を紹介するよ」

 初老の男性は、現在は当主を務めているトガー・フォン・ザフトで年齢は今年で六十二歳。
 中年の女性は、奥さんのマリン・フォン・ザフトで年齢は四十歳。
 最後に美少女は、ミリアリア・フォン・ザフトで今年十九歳になるそうだ。

 現当主であるトガーさんは先妻が子供が無いままに病死し、現在の奥さんとアンディ兄さんの奥さんになる一人娘だけが家族だとの話であった。

 年齢が年齢なので、下級官吏の試験に受かって部下として配属されて来たアンディ兄さんを気に入り、彼に娘を嫁がせて家を継がせる決意をしたようだ。

「始めまして、ファブレ卿」

「すいません。公の席ではともかく、こういう場でファブレ卿は勘弁して欲しいのです」

「これは、すみませんな。何しろ、ルーク殿の古代竜退治の話は現在、王都では有名でして。しかし、そんな高名な魔法使い殿がアンディの弟とは世間とは狭いもので」

 トガーさんは、一部貴族にありがちな傲慢な面もなく、気さくに俺に話しかけてくれていた。

「あなた。よくよく考えてみると私ってルークさんの義姉になるんですね」

「そう言われるとそうだね」

「宜しくお願いします。お義姉さん」

「私は一人娘だから、義弟って新鮮ね」

 アンディ兄さんのお嫁さんは、前世で言うところの癒し系美少女という感じで、この人が義姉なら上手くやっていけそうな気がしていた。

「おっ、戻って来たのか」

「貴族に叙任されたって本当?」

「大丈夫だった?」

 ザフト家の面々と話をしていると屋敷の奥からリッド達が姿を見せる。
 どうやら彼らも俺が王城で爵位を受けた事実を知っていたようであった。

「双竜勲章と第8位準男爵だってさ」

「マジか。俺を従士にして欲しいわ」

「リッドなら良い腕しているんだから余裕で仕官できそうだけどな」

「ところが、そう簡単な話じゃないんだよ」

「リッド君の言う通りですな。いくら剣の腕が良くても、貴族の家臣採用はコネが重視されますから」

 貴族なので、戦時に備えて精強な家臣団を作っておく。
 建前としてはそうなのだが、今は戦争が二百年以上も途絶えていた影響で、いくら腕っ節が良くても、そう簡単には新参者が仕官を出来ない情況になっているとトガーさんは説明してくれる。

 例えば、どこかの貴族家で人が不足した時。
 まずは、その貴族家の子供を分家して独立させるし、それが駄目でも今いる家臣の子供などを優先させる。
 それでも駄目なら自分の領地に住む平民で腕が立つ奴を雇えば良いので、新参者の出る幕はなかったのだ。

「それでも駄目な時は、寄り親と寄り子の間で融通し合いますから。ですが、それでも紹介状は必須ですよ。その紹介状だって、仕官した人間が不興を買えば紹介状を書いた人間の評価が落ちるのです。まず、良く知らない人のためには書きませんね」

 つまり実家の領地内で何かの職に就けなければ、あとは無人の未開地を根気良く開墾して自分で領地を切り開くか、冒険者になるしか道はないそうだ。

「ルーク殿、ご友人の方々ですが、形式だけでも雇われた方が宜しいかと」

 トガーさんは、形式だけでも5人を雇った方が良いと提案していた。

「ルーク殿は、無役ながらも準男爵になりました」

 その年金は、年に金貨30枚。
 日本円にすると約3000万円にあたる。
 しかも、今の俺は王都に屋敷すら維持していないし、当然、人など誰も雇っていない。 

「ルーク殿が双竜勲章を受けたのと準男爵に叙された件は、もう王都中に広まっていますので……」

 当然、現在絶賛無職・ニート中の貴族の子弟が家臣にして欲しいと売り込みを開始するし、平民の子弟なども護衛や召使いなどで雇って欲しいと押しかける未来が容易に想像できるというものだ。

「王国の財政的な理由もあって、現在はそう簡単に貴族家は増やせませんし」

 王都にいる法衣貴族家の半数が、ただ年金を貰うニートというのが現実なのだ。
 年金の額は知れているとはいえ、それでも誰も表立っては口にしないがただの無駄飯喰らいであると納税者である平民達からは思われている。
 なので、そう簡単に貴族は増えない。
 逆に減るケースとしては、いよいよもって養子の当てすらなく断絶してしまう場合。
 ただこれは、滅多に無いらしい。
 まずどこかに何とか継承可能な遠い親戚がいるケースが大半で、むしろ候補者達が醜く争う事が多いそうだ。

「それで刃傷沙汰になって、継承の話が消えるケースもありました」

「……」

 次に爵位を取り上げられるほどの犯罪を犯したケース。
 ただこの件も、大物貴族は収賄などがあっても誤魔化してしまう事が多いし、収賄なので罰金込みの弁済で済ませてしまうケースも多い。たまに貴族のドラ息子などが平民などを殺してしまうケースがあるのだが、これも示談という形で大金を積んで終わりという解決方法が多いそうだ。

「たまに運悪く、派閥間抗争の槍玉に挙げられて厳罰に処される間の悪い貴族もいますけどね」

 ただこれも滅多に無いらしい。
 あまりやり過ぎると貴族社会が殺伐としてしまうからだ。

「貴族家が増える理由も同様です。まずは、ルーク殿のように比類ない功績を挙げた場合」

 ただこれも今は戦争が無くなっているのでほぼ絶望視されている。
 たまに発生する領地境での争いで無双をしても、それで王国から賞賛されるわけでもない。
 マイナスをゼロにしても、評価が上がるわけもないからだ。

「その兵士なり家臣を雇っている貴族自身が、普通に褒賞を出せば良い話ですので」

 あとは、自分で未開地を開拓してそこの領有権を王国に認めて貰う事であろうか。
 なお、俺の実家であるファブレ家がこれに当たる。

「ある意味前向きな方法ですが、これもなかなかに大変ですからね」

 人を集めて何も無い土地を切り開き、そこで税収をあげられるようにする。
 言うは易しだが、行うは難しだ。
 それにもし成功しても近場のどこの大物貴族の寄り子になるだとか、隣接してしまった領主と利権などで争いになったりとなかなかに苦労するようであった。

「王国は便宜上は騎士爵を与えますけど、村一つで人口百名以下なんて話も珍しくないですね」

 そう簡単に内政王になって、領地が急速に発展なんていう美味しい話はないようだ。
 あれば、我が実家ファブレ家などとっくに辺境伯くらいにはなれたであろう。

「そんなわけで、ルーク殿の元には明日から人が殺到する可能性があります」

 仕官希望の貴族の子弟に雇って欲しい平民の子弟。
 そして、娘や妹を嫁にして欲しいと頼み込む貴族や妾にして欲しいと頼み込む商人や平民などだ。
 俺は、考えるだけで頭が痛くなってくる。

「そこで、5人を形式だけでも家臣にしてしまうのです」

 同じ冒険者志望であるし、パーティーメンバーなので、現在の新ファブレ家の仕事など無い今、報酬など払う必要も無いからだ。

「そうだな、俺達は報酬なんていらないな」

「そうよ」

「私も要らないかな」

「いらないわね」

 コクン

 もう既に家臣は確保していると知れれば、無理なお願いをしてくる人間は減るはずだ。
 その後は、アンディ兄さんやザフト家の人々と共に夕食を囲み、他にも色々な話をして夜を過ごしていた。
 話の半分ほどが、今日突然貴族家の当主にされてしまった俺に、老練で経験豊富なトガーさんからのアドバイスになってしまって申し訳が無かったのだが、さすがは王都で長年役職に就いていた貴族。
 下級貴族でも中央の空気に触れていて、政治にも貴族の常識などにも敏感なのだ。 



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